La composición química de los aceites esenciales es muy compleja, puesto que consta de una variedad de elementos. Mientras que los esenciales aún están en la planta estos cambian constantemente de composición química y se mueven de un lugar a otro de acuerdo a la hora del día, por esto cada especie dedicada a la extracción de esencial tienen un hora, una época del año e incluso algunas un clima específico para ser recogidas a fin de optimizar la producción.

La cromatografía de gases puede separar e identificar los principales componentes de un aceite esencial. Sin embargo el modelo de una esencia orgánica es muy complejo y va más allá de la suma de sus componentes.
A continuación una lista de los diversos componentes aislados de los aceites esenciales y sus acciones terapéuticas.

*ESENCIAS HIDROCARBONADAS

Monoterpenos: (10 átomos de carbono) Son antisépticos atmosféricos, calmantes a nivel local, irritantes de la piel. Sesquiterpenos (15 átomos de carbono) Son antinflamatorios. Ej.: D-limoneno: De olor y sabor ligero y refrescante. Potente acción antiviral. Se encuentra en el 90% de los aceites cítricos, nerolí, alcaravea, menta piperita y alcanfor.

*ESENCIAS OXIGENADAS

Éteres. Es el grupo más extensos de los aceites esenciales. Son, antidepresivos, antiespasmódicos, equilibrantes del sistema nervioso, antinflamatorias y fungicidas Ej.:

Eugenol: Del grupo éter fenólico. De olor y sabor cálido, especiado y ardiente. Se encuentra en el clavo y las hojas de canela. Anetol: Del grupo éter fenólico. Olor anisado, dulce, cálido y suave. Aldehídos terpénicos: Antinflamatorios y calmantes del sistema nervioso. Ej.: Citral: De olor y sabor fresco, alimonado, vaporoso y verde frutal. Se encuentra en el limón, citronela, naranja y melisa. Citronelal: Olor y sabor, fresco, alimonado y verde. Se encuentra en la naranja y la melisa.

Aldehídos aromáticos: Antinfecciosas, muy irritantes de la piel y las mucosas. Ej.:

Vainillina: Del grupo de aldehído. De olor y sabor dulce, cremoso y vainillado. Se encuentra en la vainilla. Anisaldehído: Posee un olor y sabor dulce, herbáceo y especiado. Se encuentra en el anís.

Cetonas: En pequeñas dosis son calmantes con poder regenerador y cicatrizante del tejido cutáneo, así como mucolíticas, vermífugas y fungicidas. En grandes dosis son neurotóxicas, estupefacientes, epilépticas y oxitócicas.

D-carvona: Del grupo cetona. Olor y sabor especiado, herbáceo y dulce. Se encuentra en el eneldo y la alcaravea. I-carvona: Del grupo también de la cetona. Olor y sabor dulce, mentolado, especiado y refrescante. Se encuentra en la menta crespa.

El grupo de las cetonas no tóxicas incluye: Jasmona: Se encuentra en el Jazmín. Felona: Propia del Hinojo

Alcoholes Poseen propiedades antisépticas y antivirales y combaten los estados de decaimiento.

Monoterpénicos: son antinfecciosos y neurotónicos. Ej.:

Citronelol: Olor y sabor a rosas, fresco y floral. Se encuentra en la hierba limón. Geraniol: De olor y sabor suave, floral y algo amargo. Se encuentra en la melisa, geranio rosa y hierba limón. Borneol: Se encuentra en el romero la valeriana y el espliego. Pineno: Se encuentra en las agujas de pícea. Terpinol: De olor y sabor dulce. Se encuentra en la trementina y el hinojo.

Diterpénicos: son reguladores hormonales. Ej.:

Linalol: De olor y sabor refrescante, floral, amaderado y cremoso. Se encuentra en el espliego, mejorana y bergamota. Mentol: De olor y sabor refrescante, herbáceo, ligero y dulce-agrio. Se encuentra en la menta piperita.

Fenoles: Son sustancias bactericidas con un fuerte efecto estimulante sobre el Sistema Nervioso Central sin embargo pueden ser irritantes de las mucosas y hepatotóxicos. (Especialmente aislada como sustancia simple) Ej.:

Carvacrol: Del grupo fenol. Olor fijador. Se encuentra en el lúpulo, tomillo, serpol y ajedrea.

Timol: Se encuentra en el tomillo.

Óxidos: Mucolíticos, expectorantes, estimulantes de las glándulas exocrinas, antiparasitarios y neurotóxicos

*COMPUESTOS AZUFRADOS Son de acción antiséptica, por ejemplo el aceite esencial de ajo, Allium sativum

COMPUESTOS NITROGENADOS Son calmantes del sistema nervioso.

*ÁCIDOS Poseen un gran poder a nivel antinflamatorio

*CUMARINAS Son potentes sedantes nerviosos y buenos anticoagulantes.

*LACTONAS Son mucolíticos y muy expectorantes. Por vía cutánea pueden provocar fuertes reacciones alérgicas y por vía interna neurotoxicidad.

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